Wednesday, 19 January 2011

Deserted by EP majority: EU citizens lead lives of quiet desperation (Updated)

”The mass of men lead lives of quiet desperation.” Henry David Thoreau, the author of Walden, is back in the European Union, including the European Parliament.

The International Relations and Security Network (ISN) published a background picture by Jeremy Druker of the repressive Hungarian law and other controversial legislation on its way: Hungary's Media Law – Tip of the Iceberg (18 January 2011).

Druker quoted professor and OSCE observer Miklos Haratszi saying:

Still, whatever the outrage in the West, few see that the media package is just the tip of the iceberg of Orban's very far-reaching illiberal, counter-revolution.

The French Brussels based journalist Jean-Sébastien Lefebvre, @jslefebvre on Twitter, has covered various aspects of the Hungarian presidency of the Council of the European Union on his blog, L'expérience européenne.

On the European Union as the last hope for Hungarian media with regard to the new law: Journaliste en Hongrie: ” notre dernier espoir, c'est l'Union européenne ” (29 December 2010).

A broad canvas about the Hungarian EU Council presidency and the history and neighbours of Hungary: La Présidence hongroise, son Histoire et ses voisins (15 January 2011).

The revealing quality of answers from the Hungarian presidency regarding a few of the controversial government measures: L'argumentaire de la Présidence hongroise (18 January 2011).

On Coulisses de Bruxelles, UE, the French journalist and blogger Jean Quatremer, @quatremer on Twitter, speaks about the lost honour of the European Socialists, the second largest group in the European Parliament: Tunisie, Hongrie, l'honneur perdu des socialistes européens (18 January 2011).

Quatremer presents the scene in his opening phrases:

Le groupe socialiste du Parlement européen, présidé par Martin Schulz, a joint ses voix au groupe conservateur du PPE pour bloquer toute résolution sur la révolution tunisienne et sur la suppression de la liberté de la presse en Hongrie à la consternation des Verts, de la GUE (gauche non socialiste) et des… libéraux et démocrates. Ces deux groupes ayant la majorité à eux deux, l’Europarlement restera donc muet, lui qui est si prompt à condamner la moindre atteinte aux droits de l’homme à condition qu’elle ait lieu à l’extérieur de la zone d’influence de l’Union…

Quatremer's conclusions about the group of Socialists and Democrats (S&D) in the EP is not rosy for those who hope to see a principled defence of the founding values of the European Union and the liberties of all EU citizens:

Sur la Hongrie, le groupe S&D (Alliance progressiste des socialistes européens) est encore plus vaseux si cela est possible : il veut attendre que la Commission européenne dise en quoi la loi sur les médias adoptée par le parlement hongrois est contraire au droit européen, comme si cela n’était pas évident.

Démocratie, liberté de la presse : les socialistes européens ne semblent vraiment plus savoir ce que sont les valeurs européennes qui fondent l’Union et doivent être défendues tant à l’intérieur qu’à l’extérieur. Après cela, étonnez-vous que la gauche soit en perte de vitesse dans l’Union. Au moins la droite est-elle conséquente en condamnant Cuba et en soutenant la Tunisie de Ben Ali…

Quatremer's text was so damning that I felt the need to check the S&D newsroom, where I found a press release from group leader Martin Schulz (in French). Even if Schulz mentions European values, his statement reduces the issue to an assessment by the Commission of compatibility with EU law:

Le Premier ministre Hongrois, Monsieur Viktor Orban, devrait s'assurer de la modification de cette loi si l'incompatibilité avec le droit européen est avérée, et pour cela, la Commission européenne doit agir en jouant pleinement son rôle qui découle du Traité a conclu Martin Schulz.

Update 19 January 2011: Added link to S&D press release Martin Schulz.

Update 2, 20 January 2011: S&D group leader Martin Schulz has written to the Coulisses de Bruxelles, and Jean Quatremer has commented.

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In this instance I understand why Quatremer was somewhat hesitant about the position of the Liberals and Democrats, as reflected in the ALDE press release, leaving the field to the Greens and the Left.

This morning in Strasbourg the European Parliament is going to discuss the programme of activities of the Hungarian presidency of the EU Council. By the looks of it, in the terms of practical action neither the Hungarian government nor the EP majority seems to put the founding values of the European Union first.

Is there any alternative to despair?



Ralf Grahn



P.S. The Franco-German blog vasistas? battles for the freedom of EU citizens on the Internet, so there is little risk of running out of challenges to discuss any time soon. @vasistas_blog is also worth following on Twitter.


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